Deborah – Returning to Work

“It’s so weird because I’m not going to say I’m glad it happened, but if I could say, I’m glad that it happened and I was able to take it and do something good with it. ”

Deborah lives in Montreal and has two grown daughters. After the metastasis Deborah went onto long-term disability and does a great deal of volunteer work with cancer patients.

She was diagnosed with breast cancer at the age of 30, she had a recurrence 4 years later and the it metastasized 9 years later.

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English Transcript

Interview Transcript: Deborah

Deborah lives in Montreal and has two grown daughters. After the metastasis Deborah went onto long-term disability and does a great deal of volunteer work with cancer patients.
Type of Cancer: Breast Cancer with metastasis to brachial plexus
Age at Diagnosis: 30, and a recurrence at 35 and 44
Treatment: Lumpectomy, Chemotherapy, Radiation, Mastectomy and Reconstruction.

My name’s Deborah Bridgeman. I was diagnosed at 30. I had breast cancer and it had spread to my lymph nodes and about four years later I had a recurrence. I went for my annual mammogram and they saw something suspicious in the same breast and they said, “but don’t worry, most of the time it’s just calcification.” But the small percentage ended up being me, which, over the course of my 16 years, that’s how it’s been. I’m always in the small percentage that things happen to me, but it’s all good. I roll with the punches.

One day at a time
Two years ago I found a lump again, in my collarbone, just above my collarbone. Quite a big lump and hard, and it wasn’t on the other side so I felt something was weird. So when the results came back it came back that it was the same cancer gene but it had metastasized to the brachial plexus. So it had spread. I did not go back to work after the third time because of the metastasis. I ended up going onto long-term disability so that’s where I am now and I’m feeling… I feel fantastic, I feel great, and I just take one day at a time and when people ask me, “how are you? How’s your health?” I just tell them I’m stable, I’m stable and I’m feeling great.

Thinking about life and death
Because I had been so positive the first time, I thought, “wow, that’s it, I’ve kicked this, I did it,” and when it came back, it kind of hit me in the face, like, “OK, cancer can come back and it could actually kill me.” I never thought that the first time. So when I did kick it the second time, and when I changed my attitude after that week and a half of kind of being really… not feeling sorry for myself but kind of like, just really sad that I was going to die. Once I realized that everybody dies, we’re all going to die, why not just live until you die?

Losing my hair
I started losing my hair right away. Right after my first treatment, I could see hair and so when I got back home I got my sister to give me a buzz cut and I was fine with that, but after more treatments my hair was just falling off, like I could just touch it and it would just be falling off, so I got her to really, right down to my scalp, cut my hair. And when I looked at myself in the mirror the first time I just started crying. I was trying to be very strong and not cry because I thought, “It’s going to grow back,” but this is your hair and…it’s a part of you and it was hard for the first little bit. And then I lost my eyebrows, not completely but-and then I lost my eyelashes and body hair and that was very strange. But at the same time, I didn’t have to shave my legs or anything-that was the fun part. But yeah, it was very different to lose my hair. Don’t waste time on being depressed or thinking about how you’re going to die. It was just like, seriously, from one day to the next, my mind frame; once it changed I was fine.

Telling my kids
When I was first diagnosed at 30 my daughters were seven and three; I kind of just rolled with it, I didn’t really sit down and give them the talk. I kind of said, “well, you know, I’ve got to go to the hospital now and I’ve got have surgery, they’ve got to take this bad thing out of my breast, now they’re going to give me medication, I’m going to lose my hair.” So the older one, her worst thing was what my fear was: “Are you going to throw up, Mommy, and is it catchy?” She was afraid she was going to catch it like a flu.
And I brought them to the hospital, like I brought them for appointments. I introduced them. I remember once when I was having my radiation, going back 15 years ago, they were in the little room with the technicians, waving, while I’m on this big, giant table with this machine. So, I think them seeing it, they weren’t afraid because I was waving to them and smiling and so I don’t think they noticed the machine. They noticed me more than anything and that I was happy and that I was OK. I wasn’t scared.

Messing with my mind
The first time when I was going through the chemotherapy, there were times when I was so sick, so nauseous and I felt like it was starting to play with my brain. I started feeling like “I don’t know if I’m going to get through this.” I felt so… It’s an odd feeling, it’s like you’re never going to feel good again. If you’ve ever had the stomach flu and you’re in bed for 24 hours, I mean, a good 12 hours of it, some of it you’re sleeping but the rest you’re feeling so sick and you feel, “oh my God,” you’ll never get through it. Well, this is like days and days of this. So it starts to play havoc in your mind and that, I’ll never forget. I remember, I never thought it would get to my mind the way it did.

Leaving work
The first time that it happened I was begging my boss. I told her, “I want to come back, I need to come back, I need to feel normal.” Even though I was bald. I was wearing a lot of hats and scarves. I never wore a wig. I just wanted to get back to the working world. Because believe me, well, you know, if you miss a bit of time, especially in technology, I was in communications, HR, you miss a couple of months, you go on maternity leave, and you lose all the applications. You forget, everything moves so quickly, so I was really… I really wanted to get back and I went back about six or seven months after.
Second time, took quite a bit of time off but I knew I needed it for my body to recover from the surgery. But I couldn’t wait to go back. The third time, it was my doctor that told me that because of the metastasis, that I would be entitled to long-term, if I wanted. But I told him, “but I’m too young for that,” and he said, “well, it’s not really a matter of you being young or not, it’s a matter of the cancer that you have; it could come back again.” He was very open with me. And when I did decide to go on long-term, it was a big decision because I knew that I would be leaving behind a piece of me that was amazing to me because I was in the working force, I was a manager at Bell, I was doing so good, making a great pay cheque, learning so much, so I felt like, if I didn’t do that, maybe I wouldn’t be as important.
But I realized quickly that my volunteer work made me, inside, feel so much more important, so there was really a short period of time that I felt like, “did I make the right decision?” But I know I made the right decision. I’ve never been happier in all my life. Yeah, sure I miss my work buddies, but I don’t miss the work because it was really not important. It’s all important, work has to go on, but what I was doing wasn’t going to change the world. So if I can make little tiny baby changes by helping people, it’s much more important.

Turning cancer around
It’s so weird because – like I’m not going to say I’m glad it happened, but if I could say, I’m glad that it happened and I was able to take it and do something good with it. I’ve met a lot of people over the years, unfortunately, that are still so bitter about it. They’re angry about it; they still wonder why it happened to them. I practically knew from day one why it happened to me. And so, if I could say that it happened to me because of the way I took it and twisted it around and made it work for me. And the world. Or whoever I could help out there. So cancer did not define me, I took it and I took control of the cancer, and I still feel that way. Even if it comes back, I still feel that what I’ve done over the 16 years of my life, I don’t know if I would have done a quarter of the stuff that I did if I hadn’t gotten cancer. I might still have been in a dead-end job, maybe married to the same guy, I don’t know. Who knows where I would have been and inside, maybe I would have been more damaged because I wouldn’t have been able to let myself out.

End of Transcript

Transcription française

Transcription de l’entrevue: Deborah

Deborah vit à Montréal. Elle a deux filles. Depuis qu’elle a appris la présence de métastases, Deborah touche des prestations d’invalidité prolongée. Elle fait du bénévolat auprès de personnes atteintes d’un cancer.
Type de cancer: cancer du sein avec métastases s’étant propagées au plexus brachial
Âge au moment du diagnostic: 30 ans, avec récidives à 35 ans et à 44 ans
Traitement: tumorectomie, chimiothérapie, radiothérapie et reconstruction mammaire.

Je m’appelle Deborah Bridgeman. Lorsque j’avais 30 ans, j’ai appris que j’avais un cancer du sein et qu’il s’était propagé à mes ganglions lymphatiques. J’ai eu une récidive quatre ans plus tard. Lors de ma mammographie annuelle, les médecins ont détecté une masse suspecte sur le même sein. Ils m’ont dit de ne pas m’en faire, parce que dans la plupart des cas ce n’est qu’un dépôt de calcium. J’appartenais au petit pourcentage de femmes qui ne s’en sortent pas aussi facilement. C’est un scénario qui s’est répété au cours des seize dernières années. Mais, ne vous en faites pas pour moi. Je suis capable d’en prendre.

Une journée à la fois
Il y a deux ans, j’ai découvert que j’avais une bosse juste sur ma clavicule. Elle était dure et assez grosse. Comme je n’avais pas de bosse similaire de l’autre côté, ça m’a semblé bizarre. Lorsque j’ai eu les résultats, j’ai appris que c’était un cancer dont le portrait génétique était le même que celui du cancer que j’avais déjà eu. Les métastases s’étaient toutefois propagées au plexus brachial. Le cancer s’était donc répandu. À cause des métastases, je n’ai pas repris le travail après la divulgation de ce troisième diagnostic. Par conséquent, je suis maintenant en congé d’invalidité prolongée, mais je me sens très bien. Je prends les choses au jour le jour. Lorsque l’on me demande comment je vais, je réponds que mon état est stable. Mon état est stable et je me sens bien.

La question de la vie et de la mort
Mon attitude avait été vraiment positive la première fois que j’ai eu un cancer. Je me disais que j’avais remporté le combat. La deuxième fois, j’ai toutefois réalisé que le cancer pouvait se manifester à nouveau et que je pouvais y succomber. C’est une perception de la réalité que je n’avais jamais eue la première fois. La deuxième fois que j’ai appris que j’étais atteinte, j’ai passé une semaine et demie à me sentir triste et à avoir peur de mourir, mais rapidement j’ai réalisé que nous finissions tous par mourir un jour et qu’il fallait profiter de la vie en attendant. Ça ne servait à rien d’être déprimée et de penser sans cesse à la mort. C’est un peu comme si, du jour au lendemain, ma façon de percevoir les choses a changé du tout au tout. À partir de ce moment-là, les choses ont bien été.

L’annoncer aux enfants
J’avais 30 ans la première fois que j’ai appris que j’avais un cancer. Mes filles avaient alors sept ans et trois ans. J’ai pris les choses comme elles venaient. Je ne me suis pas vraiment assise avec elles pour en parler. Je me suis contentée de leur dire que je devais me rendre à l’hôpital pour me faire opérer, que les médecins devaient enlever quelque chose qui était dans mon sein, et que je prendrais des médicaments qui feraient tomber mes cheveux. Ma plus vieille avait peur que je vomisse ou que je lui transmette quelque chose. Elle avait peur d’attraper ce que j’avais, comme on attrape une grippe.
Je les amenais à l’hôpital lorsque j’avais un rendez-vous. Je les ai présentées au personnel soignant. Je me souviens que lors d’une séance de radiothérapie, il y a 15 ans de cela, elles étaient dans une petite salle avec les techniciens et qu’elles me saluaient de la main, alors que j’étais allongée sur une grande table, la machine braquée sur moi. Elles ne semblaient pas être effrayées outre mesure, car elles me saluaient de la main et qu’elles me souriaient. Je ne pense même pas qu’elles aient remarqué la machine. Elles voulaient seulement être certaines que j’allais bien et que je n’avais pas peur.

L’esprit embrouillé
La première fois que j’ai reçu de la chimiothérapie, je me sentais parfois tellement malade, j’avais des nausées tellement intenses, que j’avais l’impression de plus être capable de penser clairement. J’avais parfois l’impression que je ne m’en sortirais jamais. C’était une sensation très étrange. Il m’arrivait d’avoir l’impression d’être convaincue que mon état ne s’améliorerait jamais. On se sent un peu comme lorsque l’on a une grippe intestinale et que l’on est forcée de garder le lit pendant une journée complète. Bien entendu, on dort pendant une demi-journée, mais, le reste du temps, on se sent tellement malade qu’on a parfois l’impression que les choses ne s’amélioreront jamais. La sensation était un peu la même. Avec le temps, il est de plus en plus difficile de penser clairement. Je n’oublierai jamais cette sensation-là. Je n’aurais jamais cru que le cancer puisse me troubler à ce point.

Quitter le travail
La première fois que j’ai eu un cancer, j’ai supplié ma patronne de me laisser retourner au travail. Je lui ai dit que j’avais besoin de travailler pour me sentir normale. J’étais chauve, mais je portais des chapeaux et des foulards. Je n’ai jamais porté de perruque. Je voulais simplement travailler. Croyez-moi, comme vous le savez, il suffit de s’absenter du bureau pendant deux mois pour prendre du retard, que ce soit en matière de technologie, de communication ou de ressources humaines. Le temps d’un congé de maternité, tout change. Les choses évoluent tellement vite que l’on oublie. J’étais donc anxieuse de retourner travailler, et j’y suis retournée après six ou sept mois.
La deuxième fois que j’ai eu un cancer, j’ai attendu un peu plus longtemps avant de retourner travailler. Je savais que je devais laisser mon corps se rétablir de l’intervention chirurgicale, mais j’avais hâte de recommencer à travailler. La troisième fois, à cause des métastases, c’est mon médecin qui m’a annoncé que je pouvais toucher des prestations d’invalidité prolongée si je le désirais. Je lui ai répondu que j’étais bien trop jeune. Il m’a répondu que ce n’était pas une question d’âge. C’était une question de type de cancer, et le type de cancer que j’avais pouvait se manifester à nouveau. Il a été d’une très grande franchise avec moi. La décision d’accepter un congé d’invalidité prolongée n’a pas été facile à prendre. En effet, je savais qu’un aspect fascinant de ma vie prenait fin en abandonnant le marché du travail. J’étais chef de service chez Bell. Les choses allaient bien. J’étais bien rémunérée. J’apprenais tellement de choses. J’avais l’impression qu’en arrêtant de travailler, mon rôle dans la société n’aurait plus d’importance. J’ai rapidement réalisé que mon travail bénévole me permettait de jouer un rôle encore plus important. Il y a bien eu une courte période de temps pendant laquelle je me suis demandé si j’avais pris la bonne décision. Je sais maintenant que ma décision était la bonne. Je suis heureuse comme je ne l’ai jamais été auparavant. Bien entendu, mes collègues de travail me manquent énormément. Par contre, le travail que je faisais ne me manque pas, car il n’était pas si important que cela. Tous les métiers sont importants. Le travail doit se faire, mais ce que je faisais ne contribuait pas nécessairement à changer le monde. Pour moi, il est maintenant beaucoup plus important d’aider les autres, si peu soit-il.

Percevoir le cancer autrement
C’est une sensation tellement étrange. Je ne dirais jamais que je suis heureuse d’avoir vécu cette expérience, vous pourriez cependant m’entendre dire que je suis heureuse d’avoir été capable de la vivre et d’en retirer quelque chose. Au cours des années, j’ai rencontré de nombreuses personnes qui ne parviennent pas à surmonter ce qui leur est arrivé. Elles sont constamment en colère contre leur destin. Je crois que je savais depuis les tout débuts les raisons pour lesquelles je vivais cette expérience. Par conséquent, j’aimerais pouvoir dire au monde entier et à toutes les personnes qui peuvent en retirer quelque chose que je comprends ce qui m’est arrivé à cause de la manière dont j’ai abordé cette expérience, de la façon dont je l’ai interprétée et de la manière dont je m’en suis approprié.
Le cancer ne m’a pas définie. J’ai appris à le maîtriser. C’est toujours ce que je ressens, et ce, même si le cancer revenait. Je suis persuadée, avec un recul de 16 ans, que je n’aurais peut-être pas fait le quart de ce que j’ai fait dans ma vie si je n’avais jamais eu un cancer. J’occuperais peut-être encore un emploi quelconque, je serais peut-être toujours mariée au même mec. Je n’en sais rien. Qui sait où j’en serais maintenant. La vie aurait peut-être été encore plus dure avec moi, parce que je n’aurais pas été capable de découvrir qui j’étais.

Fin de l’entrevue

Last updated: June 18, 2013